У більшості людей слово «хамелеон» у асоціюється зі здатністю змінювати забарвлення тіла. Власне, це вміння і виділив його серед інших ящірок і зробило настільки популярним.

Всупереч загальній думці хамелеон змінює забарвлення не тільки для маскування під навколишнє середовище. Також можна виділити ряд інших факторів: фізіологічних (вологість і температура повітря, освітлення) і емоційних (агресія, страх шлюбний період).

Пройшло багато століть поки що вченим вдалося розгадати загадку хамелеона, з’ясувати та вивчити природу його здібності.

Розглядаючи під мікроскопом шкіру ящірки, біологи виділили особливі пігментні клітини – хроматофоры. Вони розташовані на поверхні шкіри в два шари, можуть розтягуватися, скорочуватися і мають складний механізм роботи, тісно пов’язаний з нервовою системою.

У хроматофорах містяться зерна пігментів різного кольору (темно-коричневого, червонуватого, жовтого і чорного). Коли клітини скорочуються шкіра стає синьою, а коли розтягуються, спочатку зеленою, а потім жовтої. Якщо одночасно скорочуються обидва шару хроматофор, відкривається нижній шар білих клітин без пігментів і шкіра ящірки здається блідою.

Червоний колір надає шкірі окрема група клітин, які можуть ставати світліше або темніше в залежності від розташування в них гранул меланіну, того самого пігменту що у людей відповідає за колір шкіри, волосся і райдужної оболонки очей.

Деякі вважають, що, маскуючись, хамелеони здатні приймати будь-яку забарвлення або орнамент, але це не зовсім вірно. Хамелеон не стане чорно-білим в клітку, якщо полежить на шаховій дошці. Можливі кольорові комбінації і яскравість шкурки у кожного окремого виду різна, але завжди варіюється в обмеженому діапазоні.